Den kontinuerlige produktiviteten til Aaron Levie

Administrerende direktør i Box bygger et online fillagringssystem designet for å omforme bransjer.29. november 2013

Aaron Levie går på scenen med sansen av en standup-tegneserie. Men han opptrer ikke på Comedy Store. Han er i Grand Ballroom på San Franciscos Hilton Union Square og starter BoxWorks, selskapets årlige kundekonferanse. Steve Jobs hadde sin svarte turtleneck, Mark Zuckerberg har sin grå hettegenser; Levies uniform er en solid svart dress, en kapitulasjon til det nedknappede markedet for bedriftsprogramvare han har som mål å erobre. Men han krydrer det med et frekke par fargerike joggesko. I dag er de knallrøde.

Aaron Levie

Aaron Levie



Første ordre: Valget av et av favorittbandene hans, Blink 182, for å avslutte Box sitt todagers arrangement. Vi ønsket å engasjere en yngre demografi, så førstevalget var Miley Cyrus, sier han og går rolig frem på scenen. Men i kontrakten hennes slo hun fast at vi måtte ringe til konferansen BoxTwerks. En latter bølger gjennom mengden. Ikke bekymre deg, legger han til. Vitsene vil bli bedre.

Hvorfor vi trenger genmodifisert mat

Denne historien var en del av januar 2014-utgaven vår

  • Se resten av saken
  • Abonnere

De gjør. Han steker konkurrenter som Microsoft (hvis han ble ansett for å fylle Redmonds nylig tomme CEO-plass, ville han måtte fikse selskapet eller bare få en ny versjon av Windows ut av døren?) og industriikoner som Larry Ellison (hvis New Zealand slår Oracle CEO's båt i America's Cup-løpet, kunne Ellison ganske enkelt erverve landet og legge det ned). Han lurer til og med litt på seg selv, og viser et klønete bilde av det han kaller Boxs bidrag til neste America's Cup: Levie tråkker på en padlebåt over San Francisco Bay.

Det er en letthjertet opptreden, men Levie, 28, tar virksomheten sin på alvor. Han ønsker å gi Internett noe grunnleggende: et lagringssystem for bedriftsrelaterte filer som ansatte kan få tilgang til på hvilken som helst enhet. Etter hans syn er Boxs teknologi infrastrukturen for en ny måte å jobbe på som er mer spontan, flytende, samarbeidende og produktiv.

Den ambisjonen plasserer Box mellom bedriftsprogramvareekvivalentene til Scylla og Charybdis. På den ene siden er Microsoft, fortsatt en formidabel kraft i markedet for forretningsprogramvare. På den andre er Dropbox, en fenomenalt populær forbrukerfokusert tjeneste som sniker seg forbi bedriftens portvakter gjemt inne i ansattes smarttelefoner. Og likevel kan Box gjøre mye mer enn noen av konkurrentene for å virtualisere kontoret.

100 millioner terabyte

Data lagret i skyen i 2012

Styrkene som driver Box har samlet seg i flere tiår. Da stormaskiner ga plass for PC-er, fylte store selskaper opp pakket programvare fra selskaper som Microsoft og Oracle. For å kjøre den investerte de i serverrack, flåter av stasjonære PC-er og hærer av informasjonsteknologiledere. Så kom Internett. Programmer som Salesforce tilbød programvare som en tjeneste, eliminerer pakket programvare, automatiserer oppdateringer og sparer infrastruktur og administrasjonskostnader ved å kjøre i skyen. Med fremveksten av mobile enheter, tok ansatte med seg sine personlige enheter inn på kontoret, fullpakket med sine egne apper som rutet rundt ledelsessanksjonert programvare – et fenomen som er innkapslet av uttrykket forbrukerisering av IT. Den tradisjonelle bedriftens IT-avdeling begynte å fremstå som foreldet.

Underveis mistet IT-ledere kontrollen over en av selskapets mest verdifulle eiendeler: dokumenter. Hvis ansatte bruker sine egne e-postkontoer til å dele hemmelige kontrakter eller lagre presentasjoner om kommende produkter i en fillagringstjeneste av forbrukerkvalitet, er det en risiko for at detaljene kan rikosjettere rundt i bloggosfæren på få minutter.

Levie har designet Box for å gi IT-avdelingen tilbake kontrollen, til glede for kunder inkludert Amazon, GlaxoSmithKline, Procter & Gamble, Siemens og Toyota – 97 prosent av Fortune 500, som han liker å si. Som en rekke lignende tjenester tilbyr Box fillagring i skyen – eksterne datasentre et sted på Internett. Det er enkelt nok for enkeltpersoner å komme i gang på egen hånd til liten eller ingen kostnad. Brukere får tilgang til tjenesten fra Boxs nettside, mobilappen eller programvare som kjører på en PC. Flytt en fil til Box, og filen blir tilgjengelig på mange enheter; endre filen, og endringene sprer seg til de andre enhetene også. Men under overflaten tilbyr Box funksjoner som sikkerhet og tillatelseskontroll som lar bedriftens IT-avdelinger administrere måten informasjon flyter gjennom organisasjoner. For å få disse profesjonelle funksjonene betaler bedrifter Box mellom $5 og $35 månedlig for hver ansatt som bruker systemet.

kurve

Box har 20 millioner brukere. Det er få sammenlignet med Microsoft, som har mer enn 385 millioner kontoer mellom sine forbruker- og bedriftsfokuserte fillagringstjenester, SkyDrive og SharePoint. Det er også søtt ved siden av Dropbox, med 200 millioner kontoer. Likevel har Box fordeler fremfor begge i bedriftsmarkedet. Stort sett skrevet for et tiår siden, er Microsofts kode intrikat sammenvevd med en pre-mobil, skrivebordsbasert, intranettbundet måte å organisere bedriftens IT på. Selskapet har vært sliter med å ta igjen med fremveksten av skyen og mobil databehandling, mens Box er designet for å passe jevnt inn i en stadig mer uformell arbeidskultur født av brukervennlige nett- og mobilapper. Når det gjelder Dropbox, har den brukt mange år på å betjene forbrukere og kan godt bruke mye mer på å bygge bedriftsteknologi.

Men Levies visjon kan være den avgjørende faktoren. Box lagrer ikke bare dokumenter, påpeker han, men forenkler kommunikasjonen rundt dem. Og kommunikasjon – ikke et pent formatert, klar til publisering – er det avgjørende produktet av arbeidet. De siste oppdateringene til Boxs tjeneste gjør dokumentarkiver interaktive, slik at brukere kan legge til metadata, bla raskt gjennom forhåndsvisninger med høy oppløsning og søke etter tekstbiter. Systemet tar også et sprang fra innholdslagring til innholdsgenerering med tillegg av Box Notes, et grunnleggende tekstredigeringsprogram som oppmuntrer til samarbeid: avatarikoner hopper over skjermen i sanntid for å vise hvem som skriver hva.

På denne måten truer Levie mer enn bare andre skylagringsleverandører. Han skyver kull inn i et lokomotiv av skybaserte bedriftstjenester som lover å kutte ned ethvert programvareselskap hvis det ikke kan oversette sine desktop-tilbud til elegante mobilapper som samhandler med brukernes data når som helst, hvor som helst, på hvilken som helst enhet.

Skyen kommer til å drive en ny måte å jobbe på, sier han etter konferansen. Evnen til å levere medisinsk forskning fra et laboratorium til en lege på sekunder, eller fra en pedagogisk utgiver til en student – ​​det handler om sanntids, samarbeidende, synkron informasjonsdeling. Det kommer til å endre jobben. Ikke bare arbeidets teknologi, men selve arbeidet.

* * *

Skyen – eller mer presist, strengheten ved å drive et raskt voksende skybasert programvareselskap – har absolutt formet Levies rutine. Klokken 11 ankommer han Box sitt kontor, et vidstrakt arbeidsområde med italiensk eksteriør i Los Altos, California. Han deltar på møter til 18.30. eller så, hvorpå han vil ha et nytt møte over middag eller gå ned El Camino Real til et vietnamesisk pho-hus. Etter å ha kommet tilbake til kontoret, sover han i 20 minutter. Så er han tilbake på jobb. Han drar klokken 02.00 og drar til leiligheten i nærheten han deler med sin mangeårige kjæreste, og han sover klokken 03.30. Ved 10:15 er han våken og klar til å gjenoppta planleggingen av sin erobring av arbeidsplassen.

I løpet av den korte tiden mellom han ankommer leiligheten og treffer puten, leser han: manualer for forretningsstrategi, biografier om berømte gründere, historier om ikoniske selskaper. Han har lest flere bøker om teknologiindustrien enn noen jeg kjenner, sier Josh Stein, en tidlig forkjemper for ham i VC-firmaet Draper Fisher Jurvetson, et av selskapene som samlet har investert mer enn 400 millioner dollar i Box. Faktisk, i samtale høres mye av tiden Levie mindre ut som en førstegangsentreprenør enn en professor som foreleser om de nyeste teoriene om teknologiadopsjonssyklusen.

Disse sengetidshistoriene er også skumle nok til å holde Levie våken (og på kontoret) om natten. Det skaper denne dype paranoiaen, sier han. Når som helst tar du beslutninger som kan bestemme bedriftens overlevelse. Det egner seg ikke til å være på Hawaii i en måned.

Aaron Levie har aldri interessert seg særlig for fritid. Han ble født i Boulder, Colorado, og trakk ugress og gikk tur med naboens hunder for penger da han var åtte år gammel. Da han var 10, flyttet familien til Mercer Island, en landstripe i Lake Washington mellom Seattle og Bellevue, en 20-minutters kjøretur fra Microsofts hovedkvarter. Teknologiboblen begynte å blåse seg opp; han og foreldrene, en kjemiingeniør og en logoped, diskuterte forretningsideer rundt middagsbordet. Han var en likegyldig student, men han brukte fritiden sin på å bygge nettsider: en søkemotor, en eiendomsside, en nedlastbar verktøylinje som presset nyheter. (Det ga deg sannsynligvis et virus, spøker han.) Hans venn Jeff Queisser, nå Boxs visepresident for tekniske operasjoner, leverte teknisk kunnskap. Omtrent hver måned ble jeg oppringt klokken 01.00 for å komme til boblebadet hans, hvor han kom med en idé, minnes Queisser.

Levie ønsket å bli filmregissør i Quentin Tarantinos form, men University of South Californias filmskole avviste søknaden hans. Han slo seg til ro med USCs Marshall School of Business. I løpet av det andre året i 2004 førte et markedsføringsprosjekt til at han undersøkte datalagring på nett. Tidlige leverandører av denne teknologien hadde blitt knust da dot-com-boblen sprakk i 2001. Likevel hadde teknologien utviklet seg til et punkt hvor lagring av filer på en harddisk i skyen kunne være praktisk for vanlige databrukere. Det var en kobling mellom selskaper som fantes og størrelsen på muligheten, sier han.

Han ropte inn Dylan Smith, en venn fra Mercer Island som studerte økonomi ved Duke University, for å håndtere finans, og i april 2005 lanserte paret Box på omtrent $20 000 Smith hadde vunnet på online poker. I løpet av uker hadde de tusenvis av kunder. Med en heftig start sendte de en e-post til milliardæren Mark Cuban, hvis populære blogg, de trodde, kunne øke deres offentlige profil. Cuban svarte med en forespørsel om å investere. Grunnleggerne innløste gjerne sjekken på $350 000, droppet ut av college og flyttet inn i Levies onkels garasje i Berkeley.

I 2007 hadde Boxs brukerbase doblet seg 20 ganger og årlig omsetning var rundt 1 million dollar. Men Levie følte seg urolig. Prisen på harddisker falt 50 prosent hver 12. til 18. måned. Ettersom nettlagring ble en vare, hva ville hindre Apple, Google eller Microsoft fra å gi den til kunder gratis? Han la merke til at kundene som ble sittende lengst ikke lagret MP3- eller JPEG-filer, men Word-, Excel- og PDF-filer. Med andre ord bedriftskunder. Dessuten ville kollegene deres følge deres ledelse og generere en jevn strøm av nye registreringer. Levie bestemte seg for å forlate det ustadige forbrukermarkedet og fokusere på å betjene bedrifter, selskaper med tusenvis av ansatte, som ville være villige til å betale for en lagringstjeneste tilpasset deres behov. Han begynte å legge til egenskapene som kreves av store bedrifter: søk, sikkerhet og muligheten til å opprette og slette kontoer, administrere filtilgang og gi tillatelse til å se, redigere eller slette.

Ved å omfavne bedriftskunder tok Levie på seg det som på den tiden var det største teknologiselskapet i verden: Microsoft. Og Redmond kunne ha knust ham uten et lykketreff. På slutten av 2007 introduserte Apple iPhone. For mange mennesker var enheten deres første smarttelefon, og appene de lastet ned forvandlet e-post, dokumentvisning og til og med dokumentredigering til mobile opplevelser. Plutselig ble ansatte frigjort fra det strengt administrerte miljøet til bedriftens IT, med passordbeskyttede intranett og trege virtuelle private nettverk. Hvis de fant kontorregimet for restriktivt, lastet de ganske enkelt ned apper som kjørte i skyen – inkludert en fra Box.

Som det skjedde, introduserte Apple, Google og Microsoft fillagringstjenester av forbrukerkvalitet i skyen. Microsoft lanserte SkyDrive i 2007, til et kollektivt gjesp utenfor den skrivebordsbundne Windows-verdenen. Apples iCloud haltet ut i 2011, og Google Drive dukket endelig opp i 2012, hele syv år etter Boxs debut. I mellomtiden ble Dropbox lansert i 2008 og fikk raskt gode anmeldelser, en raskt voksende brukerbase og investeringer fra topp VC-er. I dag dominerer det forbrukermarkedet som Box forlot.

Men Levie så seg aldri tilbake.

* * *

Boxs kontor er en mengde pulter, skillevegger og møterom med navn som Watson (for IBMs grunnlegger) og Revenue Bong (Levies feil husker markedsføringsfrasen salgstrakt). I rommet som heter Fry’s (som i elektronikkforhandleren), sitter konsernsjefen sammen med åtte kolleger rundt et langt eikebord. Han har på seg den svarte dressjakken sin over en lys turkis T-skjorte med Box-logoen og en regnbue. Det er en merkelig kombinasjon, men den antyder knapt resten av ensemblet hans, gjemt under bordplaten: neongule shorts, kalvehøye turkise sokker (som matcher skjorten) og røde joggesko. I dag er det National Coming Out Day, og antrekket er et solidaritetsshow.

Med to kopper kaffe på bordet foran seg, kikker Levie intenst på lysbildene som projiseres på den ytterste veggen. Han driller teamet og spør om et gitt sett med tall er faktiske eller projiserte og hvorfor målene er så lave. (Fem millioner for 2013? Vi bør gjøre 10. La oss gjøre 20!) Han svinger og tipper stolen mens han snakker. I løpet av få minutter er den andre koppen tom.

37 milliarder dollar

Beløp brukt på offentlige skytjenester i 2012

Teamet kartlegger en strategi for View API, teknologien Box kjøpte i fjor med et selskap kalt Crocodoc. View API er en dokumentvisningsmotor som oversetter Word-, Excel-, PowerPoint- og PDF-filer til HTML5-format. Rent praktisk gjør dette det enkelt for utviklere å vise filer som er lagret i Box på nettsider. Men det er mer til det. For det første gjengir den dokumenter raskt slik at de ser nesten nøyaktig ut som de ville gjort i sin opprinnelige applikasjon. For det andre dekonstruerer teknologien dem til deres komponentdeler, som til slutt kan manipuleres i programvare. I et diagram av et kommunalt vannsystem, for eksempel, kan pumpene lyse opp når en bruker ruller markøren over dem, og avslører data om hvor mye vann som strømmer gjennom dem.

Hvis alt går etter planen, vil View API fungere som et gateway-medisin for Box-plattformen som helhet. Ethvert selskap som er overveldet av e-postvedlegg eller ønsker å legge inn dokumenter på nettsider – fra produsenter til universiteter til utgivere til nettbutikker – vil finne det praktisk å lagre dem i Box. I tillegg vil apper som tilbys av rundt 700 Box-partnere la ansatte lagre filene de genererer direkte i Box. Arbeidstakere vil finne ut at de kan legge ved metadata – for eksempel assosiere et førerkortnummer med et forsikringskrav – eller programmere systemet til å videresende alle innkommende dokumenter som inkluderer et telefonnummer til salgsteamet.

Når møtet går mot slutten, reiser Levie seg og avslører hele Coming Out Day-kostymet sitt. Jeg skal hoppe ut, sier han, og går ut av rommet på bare, koffeinfylte ben. Øyeblikk senere stikker en Box-ansatt hodet inn døren. Aaron løp bare forbi i et par gule shorts, sier han. Er alt okei?

* * *

Levie åpner glassdøren til pho-huset klokken 18.30. skarp og tar en bod. Servitøren ber ikke engang om bestillingen hans; det er alltid kyllingsuppe, ekstra nudler og en boks A&W root beer. Han rører i bollen og forklarer at Boxs utsikter avhenger av dens evne til å forvandle arbeidet fra en serie med e-poster, møter og rapporter til en parallell prosess kalt kontinuerlig produktivitet .

Uttrykket kommer fra, av alle mennesker, en tidligere Microsoft-sjef – Steven Sinofsky, som til forskjellige tider hadde tilsyn med Windows, Office og Internet Explorer, og forlot selskapet brått på slutten av 2012 etter den turbulente utgivelsen av Windows 8. Levie så nyhetene og kontaktet ham ved å pirke ham på Facebook. Hvem gjør det lenger? sier Sinofsky. Jeg antar at han trodde jeg var en gammel person. De to møttes over chicken pho med ekstra nudler, og Sinofsky ble snart med i Box som rådgiver.

Sinofskys forestilling om kontinuerlig produktivitet går slik: I tradisjonelle organisasjoner er informasjon konsentrert øverst i ledelseshierarkiet og dispensert etter en tidsplan. I tilkoblede, mobile organisasjoner, derimot, har alle ansatte lik tilgang til informasjon, potensielt i sanntid etter hvert som den samler seg. Dette har en tendens til å flate ut ledelseshierarkiet; sjefen kan si fra, men de blir lett omdirigert av ansatte. I tillegg kan arbeidere enkelt dele informasjon med personer utenfor selskapet. Dette har en tendens til å oppløse organisatoriske grenser. Tempoet til aktiviteten øker, data erstatter forutsetninger, og utførelse går foran strategi.

Sinofskys ideer minnet Levie om en 1937 essay med tittelen The Nature of the Firm, der økonomen Ronald Coase la fram en begrunnelse for hvorfor selskaper eksisterer: de sparer kostnadene, i tid og penger, ved å organisere, oppløse og omorganisere for hvert nytt prosjekt. Det var sant i en tid da vi ikke hadde felles grensesnitt mellom organisasjoner, forklarer Levie. Ikke nå lenger. I økende grad kan bedrifter samle ressursene de trenger på fly: datasentre for utleie, kontraktsproduksjon, crowdsourcing. Mer til poenget, ettersom endringstakten øker, har de ikke noe annet valg.

Levie ønsker å sette Box i hjertet av denne transformasjonen. En sentral del av planen hans er å legge til funksjoner og apper som er skreddersydd for behovene til spesifikke bransjer, inkludert utdanning, finans, myndigheter, helsevesen, juss, media, pakkevarer og detaljhandel. Deretter ser Levie for seg å koble sammen ikke bare selskaper, men selve bransjene. For å lage en Hollywood-film, påpeker han, må filer deles mellom studioer, agenter, distributører, promotører og advokater. På hvert punkt for deling er det en nedgang, sier han. Det store spørsmålet er hvordan man kan fremskynde den prosessen. Hans svar: ved å knytte partnere, leverandører, entreprenører og så videre til en synkronisert samarbeidstjeneste i skyen.

Et større spørsmål er om bedrifter bør overgi informasjonen sin til en skytjenesteleverandør. Mange finner kostnadsbesparelsen overbevisende. Men noen konkurrenter satser på at bedrifter må holde filer internt, enten fordi disse filene er ekstremt store – noe som gjør dem trege å laste opp, synkronisere og få tilgang til på nettet – eller fordi de rett og slett er for sensitive til å lagre på det offentlige Internett. . Et selskap som heter Egnyte, tilbyr for eksempel en såkalt hybridløsning som kombinerer sky og lokal lagring. En slik ordning kan appellere til alle som bekymrer seg over avsløringer om at den amerikanske regjeringen – eller andre snoops – kan plyndre data som holdes i skyen.

Scripps Networks, som produserer programmer for kabel-TV, er en tidlig utforsker av denne terra incognita. Selskapet, som er basert i Knoxville, Tennessee, og har kontorer i London, Rio de Janeiro og Singapore, adopterte Box etter at administrerende direktør ga hver toppleder en iPad i 2011 uten å informere IT-avdelingen. Scripps hadde brukt SharePoint, men Microsofts program støttet ikke Apple-enheter på den tiden, og det viste seg uhåndterlig for ad hoc-samarbeid, sier Chuck Hurst, VP for media og innholdsdistribusjon. I stedet delte ansatte konfidensielle filer gjennom Dropbox og andre systemer som manglet bedriftsadministrasjon. Juridisk avdeling hadde anfall.

Hurst hentet inn Box i slutten av 2012, og den har blitt en integrert del av Scripps sin virksomhet. Markedsavdelingen bruker den til å utveksle eiendeler med reklamebyråer. Selgerene kjører presentasjoner direkte ut av boksen. De kan dele ting raskt, og vi kommer ikke i veien for dem, sier han, så de er fornøyde. Box er ennå ikke klar til å ta på seg de enorme filene som kreves for produksjon og kringkasting av video, men Hurst tror det vil gjøre det til slutt. På det tidspunktet kan det revolusjonere måten ting gjøres på i bransjen hans.

På restauranten slurper Levie opp det siste av telefonen sin. Klokken syv er bare midt i arbeidsdagen hans. Kontoret vil stort sett være tomt når han kommer tilbake, men det gir ham fri til å vurdere sine neste trekk. Vi er bare 1 prosent av veien mot det som er mulig i dette rommet, sier han. Personlige datamaskiner forvandlet ikke virksomheten før det var en på hvert skrivebord, påpeker han. På samme måte vil ikke cloud computing endre måten vi jobber på før alle kontorer over hele verden bruker det. I mellomtiden vil folk født i 2014 aldri bruke en stasjonær eller bærbar datamaskin. De kjenner bare til telefoner, nettbrett, Google Glass og hva som kommer etterpå. PC-skiftet berørte millioner; dette vil påvirke milliarder, sier han. Muligheten er mye større enn i tidligere epoker med bedriftsdatabehandling.

Med det betaler han sjekken og drar tilbake til jobben, hvor oppgaven med å få en verden som allerede er på, stadig raskere, mer effektivt og mer produktivt, aldri tar slutt.

Ted Greenwald er en frilansjournalist i Silicon Valley som har skrevet for Bloomberg Business Week , Formue , og Kablet . Han profilerte Dwolla-grunnlegger Ben Milne i september/oktober 2013-utgaven.

Denne historien ble oppdatert 17. desember 2013.

gjemme seg