Second Life er tilbake for et tredje liv, denne gangen i virtuell virkelighet

Linden Lab, selskapet bak den virtuelle verden Second Life, slipper i år en virtuell virkelighetsplattform kalt Sansar som oppmuntrer brukere til å samhandle med andre og bygge sine egne opplevelser også.

I teorien kan du gjøre hva du vil i virtuell virkelighet, og min VR-reiseleder og jeg tar dette seriøst: vi er kledd som romvesener (han er rød; jeg er grønn), og står på akterenden av et flytende skip og ser ut ute på vakre små øyer som svever i det fjerne og en rolig hage under oss.

Hvor ellers kan vi gå? Mulighetene er ubegrensede, på en måte, fordi vi også bare kan bygge et nytt virtuelt rom å henge ut i hvis det vi ønsker ikke eksisterer.



Vi er i den begynnende verden av Sansar , som kommer ut for hodesettene Oculus Rift og HTC Vive og, mindre oppslukende, PC-en, senere i år. Det er det siste tilbudet fra Linden Lab , selskapet bak den virtuelle verden Second Life, som ble lansert i 2003 og til slutt vokste til så mange som en million månedlige brukere, men har siden gått ned til rundt 800 000.

Virtuell virkelighet for forbrukere er fortsatt i sin spede begynnelse – over to millioner hodesett ble sendt over hele verden i 2016, ifølge et estimat fra markedsforsker Canalys. Det er lite sammenlignet med flere hundre millioner smarttelefoner som sendes hvert kvartal, og vi finner fortsatt ut hva pokker vi skal gjøre med virtuell virkelighet. Sosialisering kan ende opp med å bli en morderapp for virtuell virkelighet (det var tross alt en nøkkelgrunn til at Facebook betalte ut 3 milliarder dollar for hodesettprodusenten Oculus), men i likhet med hodesettene som driver selve teknologien, er det fortsatt tidlig, med bare noen måter å få kontakt med andre på.

Det er der Linden Lab ønsker å tjene penger på Sansar, som har vært under utvikling i omtrent fire år. Den prøver å løse noen av de store problemene som har plaget Second Life i årevis, som at de fleste brukere kommer inn gjennom det som egentlig er en inngangsdør og har vanskelig for å finne ting å gjøre når de først kommer inn. Linden Lab-sjef Ebbe Altberg sier at Sansars utvalg av VR-opplevelser vil være mindre som forskjellige deler av en enkelt verden og mer som nettet, med individuelle nettsteder som du kan navigere direkte til; i demoene jeg prøvde, navigerte jeg via et atlas som viser et enkelt klikkbart miniatyrbilde av hver destinasjon sammen med navnet.

Virtuelle virkelighetsopplevelser i Sansar spenner fra å utforske en gammel egyptisk grav til å kaste rundt overdimensjonerte lekebiler og bygninger.

Sansar vil også ha en annen forretningsmodell enn Second Life, som hovedsakelig er avhengig av månedlige avgifter fra leasing av pakker med virtuelt land. (Hver 256 kvadratmeter store jordbit koster 295 dollar per måned. Det er ikke tilfeldig eierskap akkurat der, innrømmer Altberg.) Slikt land vil være mye billigere i Sansar, sier Altberg (selv om han ikke sier nøyaktig hvor mye) og Linden Lab vil konsentrere seg mer om å tjene penger på å selge virtuelle objekter som klær til avatarer og møbler.

Så langt har Linden Lab og en gruppe mennesker kun invitert til å bygge en rekke forskjellige opplevelser for plattformen; Håpet er at folk kommer til å jobbe og leke sammen, og bidra til å gjøre Sansar større enn det noen gang kunne blitt hvis Linden Lab bygde det helt selv.

Du må la brukerne lage ting, fordi det er for mange kulturer og stiler og smaker og ønsker og behov. Det er for mye, sier Altberg.

Men de opplevelsene vil nesten helt sikkert være av varierende kvalitet. Stedene jeg så som ble bygget av Linden Lab ser bedre ut og er mindre buggy enn to som bygges av brukere.

John Artz, en førsteamanuensis ved George Washington University som brukte flere år på å undervise en klasse om bruk av Second Life for forretningsapplikasjoner, kan tenke seg mulige bruksområder for Sansar som virtuelle klasserom for nettbasert læring. Men han tror Sansar fortsatt vil lide av det samme grunnleggende problemet som hunder Second Life: Selv om teknologien bak den er god, sier han, ble den bare kjedelig etter en stund.

Med Sansar, sier han, er jeg skeptisk til at de vil være i stand til å gjøre en fantastisk teknologi til en nyttig applikasjon.

gjemme seg