Sensoren oppdager følelser gjennom huden

Når autistiske barn blir stresset, viser de det ofte ikke. I stedet kan spenningen bygge seg til de har en nedsmeltning, noe som kan resultere i aggresjon mot andre og til og med selvskading. Fordi autistiske barn ofte ikke forstår eller uttrykker følelsene sine, kan lærere og andre omsorgspersoner ha det vanskelig å forutse og forhindre nedsmeltninger.

Å sanse følelser: Q-sensoren måler hudens konduktans, temperatur og bevegelse for å registrere brukerens reaksjoner på hendelser.

En ny enhet utviklet av Affektive , basert i Waltham, Massachusetts, oppdager og registrerer fysiologiske tegn på stress og spenning ved å måle små elektriske endringer i huden. Mens forskere, leger og psykologer lenge har brukt denne målingen – kalt hudkonduktans – i laboratoriet eller i kliniske omgivelser, bæres Affectivas Q-sensor på et armbånd og lar folk holde styr på stress under daglige aktiviteter. Q-sensoren lagrer eller overfører brukerens stressnivåer gjennom dagen, og gir leger, omsorgspersoner og pasienter selv et nytt verktøy for å observere reaksjoner. Slike data kan gi en objektiv måte å se og kommunisere hva som kan forårsake stress for en person, sier Rosalind Picard , direktør for Affective Computing Research Group ved MIT og medgründer av Affectiva. Hun demonstrerte sensoren forrige måned på Future of Health Technology Summit 2010 i Cambridge, Massachusetts.

Dette høres absolutt ut som interessant teknologi, sier autismespesialist Helen Tager-Flusberg , direktør for Lab of Developmental Cognitive Neuroscience ved Boston University. Hun sier at sensorene vil trenge strenge data som beviser nøyaktigheten, men løftet om nye teknologier som dette kan godt forbedre effektiviteten vår til å jobbe med individer med autisme i dagliglivet.

Når en person – autist eller ikke – opplever stress eller går inn i en fly- eller kampmodus, samles fuktighet under huden (som ofte fører til svette) som en respons fra det sympatiske nervesystemet. Denne stigende fuktigheten gjør huden mer elektrisk ledende. Hudkonduktanssensorer sender en liten elektrisk puls til ett punkt på huden og måler styrken til dette signalet på et annet punkt på huden for å oppdage ledningsevnen.

Når du ser denne fly-eller-kamp-responsen, forteller den deg ikke at det definitivt er stress, den forteller deg bare at noe har endret seg, sier Picard. Er de spente, har det vondt, blir de stresset av en lyd eller person i rommet? Det samsvarer ikke helt med stress, da det også kan gå opp med forventning og spenning, men når du ser det endrer seg, vet du at noe skjer, og du kan lete etter årsaken. Hun legger til at det å ha ledetråder til en persons stressnivåer, som ellers kanskje ikke kan oppdages, kan gi omsorgspersoner og forskere mer innsikt – og muligens en måte å forutse – den skadelige atferden til autisme, for eksempel hodebanking. Omsorgspersoner kan prøve å identifisere og blokkere kilder til stress og lære hvilke aktiviteter som gjenoppretter roen.

Jeg har gjort dette i 25 år, og det er noe av det mest spennende jeg har sett, sier Kathy Roberts, grunnlegger og administrerende direktør for Giant Steps School , et institutt i Fairfield, Connecticut, for barn med autisme, hvorav mange er nonverbale og bruker hjelpeteknologier, som iPad-berøringsskjermen, for å kommunisere. Skolen har brukt Q-sensorene i omtrent seks måneder for å la terapeuter se hvilke aktiviteter – for eksempel avspenningsteknikker som pusteøvelser – som påvirker trivselen til individuelle elever. Bortsett fra å ha problemer med å kommunisere, har mange av elevene problemer med å forstå følelsene sine. Studenter kan ofte ikke beskrive sin indre tilstand for oss i det hele tatt. Det disse sensorene lar oss gjøre er å ha direkte tilbakemelding, som lar oss se denne interne tilstanden på en veldig konkret måte, sier Roberts. Hun legger til at Q-sensoren er mye enklere og mindre påtrengende for autistiske studenter enn å sitte ved en monitor for biofeedback, en tradisjonell metode for å analysere emosjonelle tilstander. Roberts mener at sensorene har potensial til å avsløre mer om søvn – noe som plager mange autistiske barn – og kan til og med gi tidlig oppdagelse for anfall.

Betaversjonen av enheten vil være tilgjengelig for forskere og lærere i november for rundt 2000 dollar, sier Picard. Hun advarer om at økt hudledningsevne ikke er en absolutt måling av stress, fordi det gjelder spenning så vel som angst. Hun sier at informasjonen må vurderes i sammenheng. I tillegg kan stressnivåer være vanskelig å oppdage nøyaktig når brukeren tar medisiner eller har oppmerksomhetssvikt, hyperaktivitetsforstyrrelse eller oppmerksomhetsforstyrrelse.

Q-sensoren kan bæres som en del av et armbånd eller en mindre modul som kan gli under et svettebånd eller baseballhette for å gjøre den diskret. Etter felttesting utviklet Picards selskap den for barn: den faktiske sensoren – som er flat og litt mindre enn fire ganger fire centimeter – kan tørkes av, og selve armbåndet kan gå i vaskemaskinen. Enheten har også en temperatursensor som hjelper til med å korrigere feil: den kan for eksempel fortelle når en bruker går inn i et varmt rom i stedet for å ha en følelsesmessig reaksjon. Den har også en klokke, et oppladbart batteri som varer en dag, en ekstern knapp som lar en person sette en hendelsesmarkør på dataene, og en bevegelsessensor som sporer bevegelse i tre retninger. (Den er i stand til å skille for eksempel når du sitter eller stuper nedover en berg-og-dal-bane.) For å laste ned data kan en omsorgsperson eller bruker koble sensoren til en PC eller Mac med en USB og bruke programvare for å se, sammenligne, og kommentere dataene med beskrivelser av hendelser i perioder med høy og lav stress.

Selv om Picard i stor grad har fokusert på å bruke sensoren med autistiske barn, bruker et team ved barnesykehuset i Boston Q-sensorene med epileptiske pasienter for å forstå mer om utbruddet av anfall. Og en forskergruppe ved Massachusetts General Hospital planlegger å plassere sensorene på babyer for å overvåke normal vekst av det autonome nervesystemet.

Monica Werner, direktør for Model Asperger-programmet ved Ivymount skole , i Rockville, Maryland, for barn med lærevansker og autisme, planlegger å bruke Q-sensoren for å hjelpe elever i andre klasse til og med 10. klasse bedre å moderere følelsene sine. Hun håper det kan føre til mer subtile metoder for å redusere et barns stress, fordi noen former for intervensjon kan forsterke et barns angst.

Det fine med dette er at det er en måte å gi tilbakemelding og intervensjon på som er mye mindre sosialt intens, sier Werner. Programmet vil koble sensorinformasjonen med en app på iPod Touch som lar elevene rapportere om hvordan de har det under en time. På slutten av dagen vil lærerne diskutere elevenes rapporter og fysiologiske tegn med dem for å finne ut hva som gikk galt og hvordan de bedre kan løse problemene. Etter hvert håper hun å bruke det hun kaller den hellige gral: tilbakemelding i sanntid, som Affectiva planlegger å aktivere i en senere versjon av enheten.

Det er viktig for de av oss som er terapeuter og lærere, sier Werner, å vite når vi skal komme inn dit.

gjemme seg